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Primer acercamiento al ZX Spectrum Next

febrero 27, 2020
Han tenido que pasar bastantes semanas para poder crear un nuevo artículo en este blog de mis entretelas, el cual lo había tenido bastante aparcado debido a recientes quehaceres en diferentes apartados tanto a nivel personal como a nivel del mundo retro, entre los cuales quería destacar la finalización en recientes fechas de la remaquetación del segundo volumen de la Enciclopedia Homebrew que, por fin, fue entregado a Dolmen Editorial para la siguiente fase: su producción en masa en la imprenta. Muy pronto, daré más detalles del mismo, pese a los días transcurridos desde que lo notifiqué a través de Twitter.
 
 
CÓMO NACE EL ZX SPECTRUM NEXT

El tema que me ocupa en este espacio es el ZX Spectrum Next, recién salido de fábrica y entregado a sus mecenas a lo largo de este mes de febrero, pudiendo prolongarse los envíos hasta principios de marzo. La finalización y el posterior envío de una primera tirada de miles de unidades del esperadísimo ordenador proyectado por Henrique Olifiers junto con un gran número de profesionales y entusiastas que han participado en el mismo, y financiado con mucho éxito a través de una campaña de mecenazgo en Kickstarter, tras una larga espera de más de dos años y medio (la campaña se cerró en mayo de 2017), llega totalmente a su fin, afortunadamente. En estos últimos dias muchos usuarios en Twitter han compartido imágenes, entre comentarios de alegría y felicitaciones a sus responsables, con sus flamantes ZX Spectrum Next.
 

 
Se había hecho bastante de rogar este nuevo ordenador que usa tanto el nombre de Sinclair como el del ZX Spectrum, si bien podría haberse llamado de otra forma, pues no es un ZX Spectrum avanzado como podría parecer, sino algo diferente que consigue recrear (que no emular) no solo varios modelos del ZX Spectrum (48K y 128K), sino además los primeros ordenadores de Sinclair, los míticos ZX80 y ZX81.

En principio, el ZX Spectrum Next es una versión ampliada y actualizada del ZX Spectrum, totalmente compatible (software y hardware) con el original. Con él, se puede jugar a cualquier videojuego, ejecutar demos, usar hardware original… Lo que sea. Y también ejecuta un nuevo software creado más recientemente para hacer uso de su nuevo hardware, incluidos nuevos modos gráficos y velocidades de procesador más rápidas. Está completamente implementado con tecnología FPGA, lo que garantiza que se puede actualizar y mejorar sin dejar de ser verdaderamente compatible con el hardware original mediante el uso de chips de memoria especiales y un diseño inteligente.
 

 
En su larguísimo proceso de fabricación, todos sus responsables han tenido que lidiar con diferentes inconvenientes, en varias ocasiones ajenos a su voluntad, que, pese a los consiguientes retrasos, fueron solventándose significativamente. Tras el gran fiasco que supuso la consola ZX Spectrum Vega Plus, mucha gente creía que con el ZX Next podría pasar algo parecido. No obstante, por alguna razón, yo tenía bastante fe en este proyecto. Y no me equivoqué al respecto.

La inesperada muerte de Rick Dickinson en abril de 2018 tras una larga batalla contra el cáncer que padecía desde 2015 –a quien le conocimos por ser el diseñador de los primeros ordenadores de Sinclair y se involucró en el diseño del teclado del ZX Spectrum Next–, en mitad de su producción, supuso un duro golpe para todos los encargados del proyecto. El mundo del Spectrum lloró su pérdida y algunos también pensaban que sin él, su idea del teclado no podría llevarse a cabo tal como lo imaginó. No obstante, se consiguió materializarlo gracias al empeño del colaborador y socio de Dickinson en la empresa Dickinson Associates sita en Cambridge, Phil Candy, que ha procurado en todo momento seguir sus pasos.
 
 
EL NEXT, SU PRECIO Y CARACTERÍSTICAS MÁS NOTABLES

Por fin, y tras poco más de dos años después de su inicialmente prevista fecha de salida (enero 2018), este espectacular ordenador ha sido finalizado con éxito con una primera edición o impresión de la placa base y tres versiones de ZX Spectrum Next, a elegir de entre las varias recompensas habilitadas en dicha campaña de crowdfunding, con ligeras diferencias entre ellas: Estándar, Plus y Accelerated. Cada una de ellas con unas especificaciones bien considerables, mientras que en las versiones Plus y Accelerated se han añadido algunas más:

ZX Spectrum Next Plus: añadido reloj en tiempo real (RTC) y un módulo de WI-FI.
ZX Spectrum Next Accelerated: RTC, módulo WI-FI más un acelerador Raspberry PI Zero.

Precios totales en libras esterlinas y euros, según el cambio actual:
– Next estándar: 175£ (≈ 203 €)
– Next Plus: 215£ (≈ 246 €)
– Next Accelerated: 230£ (≈ 263 €)

Las características comunes a estas tres versiones son realmente jugosas:

· Procesador: Z80 a 3.5Mhz y 7Mhz.
· Memoria: 512Kb RAM (expandible a 1.5Mb internamente y hasta 2.5Mb externamente)
· Video: Sprites por Hardware, modo de 256 colores, modo Timex 8×1 mode etc.
· Salida de video: RGB (monitor), VGA y HDMI (Digital Output)
· Almacenamiento: Slot de tarjetas SD, con protocolo compatible con DivMMC
· Audio: 3 chips de audio AY-3-8912 con salida estéreo y FM Sound
· Joystick: tipo DB9 compatible con los protocolos Cursor, Kempston e Interface 2 (seleccionable)
· Puerto PS/2: Conexión de ratón con emulación en modo Kempston y un teclado externo de PC
· Especiales: Funcionalidad Multiface de acceso a memoria, savegames, cheats, etc.
· Soporte externo de cintas: Tomas de salida MIC / EAR ports para carga y grabación de cintas de casete
· Expansión: Puerto original del bus de expansión, más un puerto de aceleración
· Placa acelerador (opcional): GPU / 1Ghz CPU / 512Mb RAM
· Red (opcional): módulo Wi-Fi
· Extras: Reloj en tiempo real (optional) y altavoz interno (opcional)

Datos extraídos del mismo manual del usuario, pero también de la página Kickstarter.
 
 
DESTAPANDO EL ZX SPECTRUM NEXT

Al abrir la caja y separar sus componentes tenemos esta distribución: manual de usuario, teclado de gran diseño (presentación de las teclas muy similares a las del ZX Spectrum 48K Plus) y una caja negra de cartulina en la que contiene una fuente de alimentación (9 voltios y 2.0A de salida), junto con una bolsita con varias clavijas eléctricas intercambiables, cada una de ellas perteneciente a una región internacional en concreto.

Se incluye con la unidad una tarjeta SD perfectamente identificable con una distribución actualizada de su software, junto con varios programas de ejemplo tanto clásicos como exclusivos del Next: Lords Of Midnight (en una nueva versión con gráficos multicolor), Monkey McGee, Wonderful Dizzy (con participación de los hermanos Andrew y Philip E. Oliver, The Oliver Twins), Warhawk, Quakestar, Dungeonette, Dreamworld Pogie y No Mercy. En dicha tarjeta se pueden acumular más juegos y programas dentro de las carpetas “demos” y “games” desde el PC, con cuidado en el último caso de introducir dicho software donde corresponda.
 

 
No se suministra con el Next algún otro accesorio como el cable necesario para conectar nuestro equipo a un televisor o monitor. Éste puede ser perfectamente un cable RGB/VGA como el que se suele usar para enchufar monitores de PC, o bien un cable HDMI, el cual puede encontrarse fácilmente en cualquier tienda especializada. En la parte trasera del Next figuran entre todas sus conexiones dos puertos bien claros en donde enchufar cualquiera de ellos (RGB/VGA y Digital Output, respectivamente). También es posible hacerse con un adaptador RGB/VGA a SCART (Euroconector) si se desea. Sin embargo, no se puede conectar a un televisor mediante el clásico cable de antena o RF.

Tanto la puesta a punto, como cómo sintonizar la imagen desde el comienzo, viene muy bien explicado en el capítulo 1 del manual. Al poco de conectarlo por primera vez, hay que pasar por un test de pantalla consistente en seleccionar el input apropiado para una buena visualización (HDMI, DVI, VGA o SCART), para lo cual se nos mostrará una especie de carta de ajuste y dos teclas a pulsar en cada caso (ENTER y N). Elegido el mejor modo de vídeo posible según nuestras necesidades, pulsamos ENTER y al cabo de unos instantes, tras el arranque del sistema, seguidamente accederemos a una pantalla de bienvenida “Welcome to NextZXOS!” con una información adicional a tener en consideración. Conviene leerla atentamente.

Un buen detalle del Next es el que permite activar una especie de salvapantallas, como el que podemos ver en cualquier monitor o televisor, cuando dejemos de usarlo durante algún tiempo: al cabo de un par de minutos veremos sobre una pantalla en negro una especie de cuadrado, que deja traslucir el fondo de lo que estábamos haciendo, rebotando dentro del marco de la pantalla. Así permanecerá hasta que toquemos el teclado y volvamos a nuestra tarea con el ordenador.
 
 
LAS VARIAS “PERSONALIDADES” DEL NEXT

Por defecto, el ZX Spectrum Next se inicia en el modo nativo Next, uno de tantos modos o configuraciones que podemos elegir en futuras sesiones. Estas configuraciones (o “personalidades” como asevera el manual) sorprenderán a más de uno, como presenciar la recreación en el Next de los dos primeros ordenadores de Sinclair:

– ZX Spectrum 48K
– ZX Spectrum 48K with Gosh Wonderful v3.3 ROM
– ZX Spectrum 48K with Looking Glass v1.07 ROM
– Timex Sinclair TC2068
– ZX Spectrum 128K
– Investronica ZX Spectrum 128K
– ZX Spectrum 128K +2
– ZX Spectrum Next with LG v1.07 48K Mode
– ZX Spectrum Next with original 48K Mode (por defecto)
– ZX80
– ZX81

Se puede seleccionar cualquiera de estas personalidades manteniendo pulsado SPACE durante el proceso de arranque del ordenador. También es posible hacerlo editando directamente el archivo config.ini contenido en la carpeta “c:/machines/next/” de la tarjeta SD incluida con el pack, modificando desde un PC la entrada Default= como se pretenda según el siguiente uso que se quiera dar del Next. Quería destacar este aspecto ciertamente curioso del comportamiento del Next y del cual tenéis amplia información en el citado capítulo del manual, estando ampliada una parte de ella en posteriores capítulos.
 
 
EL MANUAL DE USUARIO

En cuanto al manual del usuario, éste tiene un tamaño ligeramente superior al del ZX Spectrum original (ver foto) y tiene bastantes más páginas: lógicamente, el Next implica un mayor conocimiento de sus posibilidades, así como de determinados comandos y funciones exclusivas, muchas de ellas muy interesantes, de entre las cuales podremos usar por fin algunas órdenes que en su día estaban implantadas en el BASIC de otros ordenadores clásicos de ocho bits (como ELSE, ON ERROR, WHILE, REPEAT y UNTIL)
 

Diferencia de tamaño entre ambos manuales

 
En el intérprete BASIC del Next, si se selecciona desde el menú principal la opción “NextBASIC”, se pueden usar todos los comandos y funciones comunes al ZX Spectrum incluyendo los dos comandos especiales SPECTRUM y PLAY propios de los modelos de 128K. Todo cuanto figuraba en el manual original del Spectrum viene aquí igualmente explicado y extendido en aquellos aspectos fundamentales que atañen a las nuevas funciones del Next desde BASIC.

Muy completo e ilustrado con una excelente imagen futurista creada por el artista británico Jonathan M. Betts, el manual se presenta en tapa blanda, encuadernación en espiral y 342 páginas en total. Aunque su papel es algo más frágil y tiende a romperse si no se tiene el debido cuidado en su conservación, está muy bien pensado y su lectura no se hace farragosa, en tanto en cuanto las explicaciones de las funcionalidades del ZX Spectrum Next están bastante bien elaboradas y fáciles de entender. No faltan en él los típicos listados de programas a modo de ejemplo, como una forma de llevar a la práctica lo que se puede aprender con él.
 

Detalles de todas las conexiones habilitadas

 
 
ACTUALIZACIONES DEL NÚCLEO (CORE)

En la página oficial del ZX Spectrum Next se publicó, no hace mucho, un enlace a la nueva versión del núcleo o ‘core’ del ZX Next. Dicha versión, la v3.0.1, ha de instalarse –usando vuestro propio PC de sobremesa y un lector/grabador de tarjetas digitales– en la misma tarjeta SD proveída junto con el ordenador, siguiendo diez pasos sumamente sencillos.

Próximas actualizaciones de este elemento necesario en el buen funcionamiento del Next se publicarán en dicha web cuando sea oportuno. Guardar dicha página (o la principal) en vuestra lista de favoritos o marcadores, pues en ella irán anunciando cualquier novedad relativa al Next.
 
 
CONSIDERACIONES FINALES

Para no extenderme demasiado, creo que he dado una información más que suficiente sobre este nuevo ordenador que pretende seguir la estela del ZX Spectrum sin ser del todo un sucesor de aquél. Creo posible la integración de diferentes nucleos o ‘cores’ compatibles con FPGA en el ZX Spectrum Next en un futuro próximo, lo cual abre las posibilidades de emulación del Next a otras áreas, probablemente de la misma manera que lo hace actualmente el conocido ZX-UNO que utiliza una arquitectura similar. Que se llame ZX Spectrum Next es lo de menos, realmente.

Muchas personas han aportado sus ideas y conocimientos en la producción del ZX Spectrum Next en todos sus aspectos técnicos en software, hardware y de diseño, entre ellos personalidades bien conocidas de la escena del Spectrum como los programadores Jim Bagley, Tim Gilberts, Simon Brattel, Alvin Albrecht y, cómo no, el siempre recordado Rick Dickinson, al que aludí casi al comienzo de este extenso artículo. Entre los muchos agradecimientos realizados por Olifiers y su equipo a éstas y muchas más personas, cabe destacar también a César Hernández Bañó, el autor del primer emulador del Next que se conoce incluido en su completísimo emulador ZEsaruX.

A pesar de eBay y algunos “vendedores” (o debería decir aprovechados) que han colgado anuncios vendiendo unidades recién salidas de fábrica del Next a precios muy superiores en esa página, Henrique Olifiers no se amilana con el éxito conseguido con esta primera remesa de ordenadores Next y adelanta en una de las últimas actualizaciones del blog del Kickstarter que habrá una segunda campaña de recaudación para fabricar nuevas unidades, tan pronto hayan despachado todas las unidades a sus correspondientes mecenas. Entre las medidas a adoptar es la de corregir un pequeño defecto de fabricación en la parte trasera del ordenador que no ha impedido que varias unidades Next llegaran a sus usuarios con más de un arañazo -“a few hiccups” destacado en el último post-.

Tras este último párrafo, puede que haya quien se lo esté pensando todavía; aún tiene una posibilidad de hacerse con un ZX Spectrum Next en el futuro, pese a su elevado precio. Solo el tiempo lo dirá.

Y si hay quien prefiere una alternativa mucho más económica al Spectrum Next, pues para eso está el citado emulador ZEsarUX de César Hernández Bañó que ha sido actualizado muy recientemente a la versión 8.1. Es gratis. 😉

Otro emulador que también podéis probar y curiosear con su opción de emulación del ZX Spectrum Next es CSpect. Lo podéis encontrar aquí, o bien en la página de Emutopia.

Enlaces relacionados:

ZX Spectrum Next website
Kickstarter del ZX Spectrum Next
Spectrum Next Games (lugar donde encontrar nuevo software y videojuegos para el Next)
ZX Spectrum Next current software for CSpect & ZEsaruX emulators and real machines.

5 comentarios leave one →
  1. Daniel Lopez permalink
    febrero 27, 2020 7:14 pm

    En la ficha que expones sobre las características me gustaría añadir que puedes elevar la velocidad de reloj por encima de los 7Mhz, pudiendo seleccionar 14Mhz y 28Mhz.
    También un matiz importante que me gustaría corregir, si me lo permites. Usas en el artículo la palabra ‘emulación’ y realmente no es así. La implementación del core en la FPGA permite una recreación exacta del hardware de la máquina original con lo que no podemos hablar de una emulación, ya que es el propio Spectrum, aunque con capacidades ampliadas, funcionando dentro de un sólo chip.
    Por lo demás, muy interesante artículo en el que creo que sintetizas muy bien la trayectoria de la Next y sus capacidades.

    • febrero 27, 2020 10:02 pm

      Gracias por el matiz. Espero con ello aprendérmelo del todo, pues a veces caigo en ese error.

  2. febrero 27, 2020 8:42 pm

    A mi me acaba de llegar mi Next “plus”; lo estoy actualizando y en breve a disfrutar 😉 Es un sueño hecho realidad para todos los amantes del Spectrum

  3. febrero 27, 2020 10:13 pm

    Quería citar además, aunque podría haberlo hecho dentro del post, el extenso artículo que el nº 203 (páginas 36 a 43) de la revista Retro Gamer en su edición inglesa dedica al Next. Tal vez aparezca traducido en el siguiente número de la edición española; si no es en este inminente ejemplar del mes de marzo, puede que para el siguiente trimestre en junio.

    Y en el último podcast de El Mundo del Spectrum, 8×02, hablan también del ordenador del equipo TBBlue, sus creadores. Recomiendo su escucha al completo. http://www.elmundodelspectrum.com/el-mundo-del-spectrum-podcast-8×02/

  4. marzo 1, 2020 11:30 am

    Una muy buena máquina hecha con mucho cariño por fans del Spectum para fans del Spectrum. Como el TheC64 permiten revivir nuestra infancia con equipos adaptados a los avances actuales. Espero que el futuro MSXVR esté a la altura del Next

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