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El Spectrum puede “hablar” con el Currah µSpeech

febrero 8, 2015
Make Your Computer SpeakHabía muchas películas y programas de televisión en los años 70 y 80 que mostraban computadoras que podrían “hablar” con los humanos de la misma forma que éllos, algunos con cierto realismo y otros con un marcado acento robótico y timbre metálico. Ahí estaban los clásicos robots C3-P0 de la saga Star Wars, el computador HAL 9000 de la nave espacial Discovery en “2001: Una odisea espacial”, el robusto y eficiente Robby de la película “Planeta Prohibido” y, más reciente, el androide Sonny (modelo NS-5) de “Yo, Robot”, todo ello desde la más pura ficción, pero cuyos sonidos emitidos a través de las pantallas eran efectuados a base de efectos especiales creados por otras personas con medios acústicos y electrónicos. En la realidad, había ordenadores que podían “hablar” gracias al trabajo de muchos inventores y desarrolladores en hardware y software. La informática ofrecía un mundo cada vez más en expansión hacia límites entonces insospechados y la voz humana era un área hasta entonces poco explorado en este ámbito hasta bien entrados los años 70.

Trasladar los alófonos del lenguaje humano al idioma binario de los ordenadores requería de muchos estudios matemáticos y físicos, donde la acústica también juega un papel fundamental. Cada registro de sonido o alófono tenía su propia forma acústica y una determinada frecuencia y el trabajo de interpretarlas individualmente a través de la informática era muy laborioso.

El ZX Spectrum, aun con sus muchas limitaciones de sonido, no iba a ser la excepción en este campo. Varios de los primeros investigadores en este terreno quisieron saber si el ordenador de Sinclair podía interpretar los alófonos humanos y reproducirlos con un mínimo de coherencia a través de su altavoz interno o el del televisor. Los primeros en conseguirlo fueron los miembros de una empresa fabricante de componentes electrónicos y periféricos, Currah Computer Components Ltd. (la cual pasaría a formar parte de DK’Tronics en 1985), con un pequeño dispositivo, llegado al mercado en 1983: el Currah µSpeech (o MicroSpeech). Presumiblemente, éste sea el primer dispositivo en permitir a un ZX Spectrum “hablar” frente a uno o varios usuarios, por medio de unas rutinas que luego veremos.

Para empezar, un Currah MicroSpeech es un sintetizador de voz alófono, lo que significa que utiliza sonidos individuales del habla que, encadenados juntos, pueden transmitir un habla lo más inteligible posible. A diferencia de otros sistemas, la MicroSpeech tiene un vocabulario ilimitado y puede sintetizar cualquier palabra o frase solamente en el idioma inglés. El usuario solo tiene que familiarizarse con los sonidos del habla inglés y los símbolos alófonos utilizados para representarlos.

Para configurar la unidad, hay que sacarlo de su caja y CON EL ZX SPECTRUM DESCONECTADO DE LA RED ELÉCTRICA, enchufar la unidad por su puerto de expansión. La unidad tiene además dos cortos cables con una conexión distinta cada una:

– Un cable con toma UHF para enchufar a la toma de entrada RF (TV) en el ZX Spectrum. La propia unidad ya viene preparada con otra toma base para conectar el cable de la antena.
– Un cable con un conector o jack mono de 3,5 mm, que va a la toma MIC.

La unidad tiene unas dimensiones de solo 7,5 x 8 x 1,8 cm y ofrece la ventaja adicional de permitir que el sonido del Spectrum se emita a través del televisor, por medio de uno de sus cables conectado a la toma MIC. Además, en su caja original se incluye una cinta con un software demostrativo y un juego gratuito. Lleva un pequeño tornillo ajustable en su parte superior para permitir el ajuste fino de la salida de audio.

CurrahMicroSpeech

Al encender el ordenador con el interfaz ya conectado al mismo, éste se inicia con este mensaje en pantalla: “Speech System (c) CURRAH 1983″ en la posición alta de la pantalla, junto con el clásico mensaje de saludo de Sinclair en la inferior.

Una vez encendido, la unidad ya estaba activa para transmitir alófonos a través del ordenador o el altavoz del televisor. Si se pulsaba cualquier tecla, podíamos oir su correspondiente comando de entrada. La variable que permite la actividad sonora del Microspeech es LET KEYS=1. Para desactivarla, solo había que introducir LET KEYS=0.

Con el comando LET S$=”(texto con alófonos)” integramos los textos que serán recogidos por el intérprete de voz, pero con unas particularidades. El resultado es muy variable dependiendo de si hemos introducido correctamente la sintaxis de cada letra, tal como nos aclaran las instrucciones de la interfaz. Conseguir que el Spectrum pueda reproducir con cierta claridad una palabra o frase dependía claramente de ello. Hay que jugar con las diferentes opciones de sintaxis. Con ciertas consonantes, como la C y la K, hay que saber utilizarlas en su contexto preciso. Una frase típica puede tomar su tiempo para llegar a sonar a la perfección, con solo cambiar algunas vocales o consonantes por otras y, en otros casos, encerrarlas entre paréntesis para producir un sonido distinto y así conseguir que el intérprete de voz produzca un sonido distinto.

currah2

Éste es un programa ejemplo:

5 REM OKAY WISEGUY THIS IS IT
10 LET a$=" (oo)K (AA)"
20 LET b$="w(ii)z (ggg) (ii),"
30 LET c$=" (dth)is iz it"
40 LET S$=a$+b$+c$

Una vez nos familiarizamos con los diferentes sonidos capaces de producir por el Currah MicroSpeech, era más fácil integrarlo en nuestros programas y juegos, pero no pasó mucho tiempo antes de que esta novedad dejara de serlo para ser abandonado al cabo de los años, cuando la síntesis de voz dejó de ser un misterio para la gran mayoría y ser apartada del mundo de los videojuegos, salvo en ocasiones puntuales.

La capacidad de hablar del ZX Spectrum fue considerada por varias compañías de juegos como Quicksilva, Firebird, PSS y Ultimate, que implementaron algunas frases sintetizadas en varios de sus juegos, con un resultado muchas veces pasable. En la siguiente lista de World Of Spectrum tenéis los videojuegos que incluían voces de síntesis por medio de este dispositivo:

Software que soportaba el Currah Microspeech

Después de este intento, vinieron otros parecidos y hasta un sintetizador de voz por software que nos resultará familiar para los usuarios hispanohablantes del ZX Spectrum: el que nos dedicó el programador Oscar Domingo para los lectores de Microhobby, con el cual al menos podíamos permitir que nuestro ordenador nos “hablase” medianamente en cristiano. Pero esto es otra historia…

Living-Star-Trek-Scotty-Hello-Computer-thumb-550xauto-64489
Scotty haciéndose el listo antes de tiempo

One Comment leave one →
  1. febrero 9, 2015 12:14 am

    Oh dios, esa escena…

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